La difteria es una infección bacteriana grave que suele afectar a las membranas mucosas de la nariz y la garganta.

Hoy en día, la difteria es extremadamente rara en los países desarrollados gracias a la vacunación generalizada contra la enfermedad.

 Los signos y síntomas de la difteria pueden incluir:

  • Dolor de garganta y ronquera
  • Dolor al tragar
  • Inflamación de los ganglios (adenopatías) en su cuello
  • Membrana espesa gris que cubre la garganta y las amígdalas
  • Dificultad para respirar o respiración rápida
  • Secreción nasal
  • Fiebre y escalofríos
  • Malestar

Los signos y síntomas comienzan generalmente de 2 a 5 días después de que una persona se infecte.

En algunas personas, la infección causada por la bacteria de la difteria, causa solamente una enfermedad leve, o incluso puede no haber signos y síntomas obvios. Las personas infectadas que desconocen su enfermedad se llaman portadores de la difteria, ya que pueden transmitir la infección sin estar enfermos.

Difteria cutánea

Un segundo tipo de la difteria pueden afectar la piel, causando el típico dolor, enrojecimiento ehinchazón asociada con otras infecciones bacterianas de la piel. Las úlceras cubiertas por una membrana gris también se pueden desarrollar en la difteria cutánea.

Aunque es más común en los climas tropicales, la difteria cutánea también ocurre entre las personas con falta de higiene que viven en condiciones de hacinamiento.

En raros casos, la difteria afecta el ojo.

CAUSAS

La bacteria Corynebacterium diphtheriae causa la difteria. Por lo general, C. diphtheriae se multiplica sobre o cerca de la superficie de las membranas mucosas de la garganta, y se propaga a través de tres vías:

  • Gotitas aerotransportadas. Cuando una persona estornuda o tose, libera una nube de gotitas contaminadas, que las personas que se encuentran cerca pueden inhalar. La difteria se propaga de manera eficiente esta manera, sobre todo en condiciones de hacinamiento.
  • Objetos personales contaminados. La gente de vez en cuando se contagia por manipular la ropa de una persona infectada, beber del vaso sucio de la persona, o entrar en contacto estrecho con otros elementos en el cual las bacterias cargadas de secreciones pueden estar depositadas.
  • Artículos para el hogar contaminados. En casos raros, la difteria se propaga a través de artículos del hogar compartidos, tales como toallas o juguetes.

También puede entrar en contacto con las bacterias que causan difteria por tocar una herida infectada.

Las personas que han sido infectadas por la bacteria de la difteria y que no han sido tratadas pueden infectar a las personas no inmunizadas durante un máximo de 6 semanas – incluso si no muestran ningún síntoma.

Factores de riesgo

Las personas que corren mayor riesgo de contraer la difteria incluyen:

  • Niños y adultos que no han sido inmunizados
  • Personas que viven en condiciones insalubres o de hacinamiento
  • Personas que tienen un sistema inmune comprometido
  • Cualquier persona que viaja a una zona donde la difteria es endémica

La difteria es rara donde los los niños han sido la inmunizados contra la enfermedad. Sin embargo, la difteria sigue siendo común en los países en desarrollo, donde las tasas de vacunación son bajas.

En las zonas donde la difteria es una vacuna estándar, la enfermedad es principalmente una amenaza para las personas no vacunadas o vacunadas de forma inadecuada que viajan internacionalmente o tienen contacto con la gente de los países menos desarrollados.

Complicaciones

Si no se trata, la difteria puede provocar:

  • Problemas respiratorios. Las bacterias que causan difteria puede producir una  toxina. Esta toxina daña el tejido en el área de la infección – por lo general, la nariz y la garganta. En ese sitio, la infección produce una membrana gris espesa compuesta de células muertas, bacterias y otras sustancias. Esta membrana puede obstruir la respiración.
  • Daños en el corazón. La toxina de la difteria puede contagiarse a través de la sangre y dañar otros tejidos del cuerpo, tales como el músculo del corazón, provocando complicaciones como la inflamación del músculo cardíaco (miocarditis). Las lesiones al corazón pueden ser leves, apareciendo como anormalidades de menor importancia en un electrocardiograma, o graves, lo que lleva a la insuficiencia cardíaca congestiva y muerte súbita.
  • Daño en los nervios. La toxina también puede causar daño a los nervios, sobre todo los de la garganta, donde la conducción nerviosa deficiente puede causar dificultad para tragar. Los nervios en los brazos y las piernas también pueden inflamarse, causando debilidad muscular. Si la toxina daña los nervios que controlan los músculos utilizados en la respiración, éstos pueden quedar paralizados. La respiración entonces puede ser imposible sin un respirador u otro dispositivo para ayudar a la respiración.

Con tratamiento, la mayoría de las personas con difteria sobreviven a estas complicaciones, pero la recuperación suele ser lenta. La difteria es fatal en 1 de cada 10 casos.

Tratamiento

La difteria es una enfermedad grave. Los médicos la tratan de inmediato y agresivamente con estos medicamentos:

  • Antitoxina. Cuando los médicos confirman un diagnóstico preliminar de difteria, el niño o adulto infectado recibe una antitoxina. La antitoxina se inyecta en una vena o músculo y neutraliza la toxina de la difteria que se encuentran en circulación en el cuerpo. Antes de dar la antitoxina, los médicos pueden realizar pruebas de alergia en la piel para asegurarse de que la persona infectada no tiene una alergia a la antitoxina. Las personas que son alérgicas deben ser insensibles a la antitoxina. Los médicos logran esto mediante la administración de dosis pequeñas de la antitoxina y luego aumentando gradualmente la dosis.
  • Antibióticos. La difteria también se trata con antibióticos, como la penicilina o la eritromicina. Los antibióticos ayudan a eliminar las bacterias en el cuerpo. Los antibióticos reducen a sólo unos días la duración de tiempo que una persona puede contagiar la difteria.

Los niños y adultos con difteria a menudo tienen que permanecer en el hospital para recibir tratamiento. Pueden ser aislados en una unidad de cuidados intensivos debido a que la difteria puede contagiarse fácilmente a cualquier persona no inmunizada contra la enfermedad.

Los médicos pueden eliminar parte de la cubierta gruesa y gris en la garganta si está obstruyendo la respiración.

Prevención

Antes de que los antibióticos estuvieran disponibles, la difteria era una enfermedad común en los niños pequeños. Hoy en día, la enfermedad no sólo es tratable, sino que también se puede prevenir con una vacuna.

La vacuna contra la difteria usualmente se combina con las vacunas contra el tétanos y la tos ferina (pertussis). La última versión de esta vacuna es conocida como la vacuna DTaP para niños y la vacuna Tdap para adolescentes y adultos.

La vacuna contra la difteria, el tétanos y la tos ferina es una de las vacunas infantiles que los médicos recomiendan durante la infancia. La vacunación consiste en una serie de cinco inyecciones, que por lo general se administran en el brazo o el muslo a los niños en estas edades:

  • 2 meses
  • 4 meses
  • 6 meses
  • 12 a 18 meses
  • 4 a 6 años

Efectos secundarios

La vacuna contra la difteria es eficaz en su prevención, pero puede haber algunos efectos secundarios. Algunos niños pueden tener fiebre leve, irritabilidad, somnolencia o dolor en el sitio de la inyección después de una inyección de DTaP. Pregúntele a su médico qué puede hacer para que minimizar o mitigar estos efectos.

En raras ocasiones, la vacuna DTaP causa complicaciones graves en un niño, como una reacción alérgica (urticaria o sarpullido se desarrolla en cuestión de minutos después de la inyección), convulsiones o descargas – complicaciones que se pueden tratar.

Algunos niños – tales como aquellos con trastornos cerebrales progresivos – no pueden ser vacunados con DTaP.

No se puede contraer la difteria de la vacuna.

Fuente: Difteria.org